Hombres y mujeres, entérese ¿Cuán diferentes son sus cerebros?

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En un mundo de derechos iguales entre hombres y mujeres, brechas salariales y juguetes específicos para cada género, una pregunta sigue siendo fundamental para entender los dos sexos biológicos: ¿los hombres y las mujeres tienen cerebro diferente? Si es así, cómo, y por que es relevante?

Hay muchos estudios que apuntan a explorar la cuestión de las diferencias subyacentes entre los cerebros de hombres y mujeres.

Pero los resultados parecen variar enormemente, o las interpretaciones dadas a los hallazgos principales están en desacuerdo.

En estudios existentes, los investigadores han examinado las diferencias fisiológicas entre los cerebros de hombres y mujeres.

A continuación, estudiaron los patrones de activación en el cerebro de los participantes de ambos sexos para ver si los hombres y las mujeres se relacionan con los mismos estímulos externos y tareas cognitivas o motoras de la misma manera.

Finalmente, la pregunta que surge es: ¿alguna de estas diferencias afecta la manera en que hombres y mujeres realizan las mismas tareas? ¿Y esas diferencias afectan a los hombres frente a la susceptibilidad de las mujeres a diferentes trastornos cerebrales?

A menudo, no hay respuestas claras, y los científicos tienden a estar en desacuerdo sobre algunos aspectos básicos.

Hay diferencias fisiológicas notables entre los cerebros de hombres y mujeres.

En este artículo, miramos algunos de los estudios más recientes  y  damos una visión general de  la investigación actual.

¿Hay “diferencias cableadas entre cerebros masculino y femenino”?

¿Hay diferencias cableadas entre cerebros masculino y femenino

Cada vez más, los artículos en línea y los libros de ciencia popular apelan a nuevos estudios científicos para entregar explicaciones rápidas y fáciles de “por qué los hombres son de Marte y las mujeres vienen de Venus” para parafrasear un best – seller conocido sobre la gestión de relaciones heterosexuales.

Un ejemplo claro es un libro del Instituto Gurian, que enfatiza que las niñas y los niños deben ser tratados de manera diferente debido a sus diferencias neurológicas subyacentes.

Los autores sugieren que la crianza no diferenciada de los niños puede ser en última instancia poco saludable.

¿Coches para chicos, peluches para chicas?

Coches para chicos, peluches para chicas

 

El Dr. Nirao Shah , profesor de psiquiatría y ciencias del comportamiento en la Universidad de Stanford California, también sugiere que hay algunos “comportamientos básicos” que son esenciales para la supervivencia y la propagación, relacionados con reproducción y autopreservación, que son diferentes en hombres y mujeres.

Éstos son “innatos en vez de aprendidos [en animales]por lo que los circuitos implicados deben ser desarrollados en el cerebro, estos circuitos deben diferir dependiendo del sexo”.

Algunos ejemplos llevados a cabo sobre estas “diferencias innatas” a menudo provienen de estudios sobre diferentes primates, como monos rhesus.

Un experimento ofreció a los monos machos y hembras algunos juguetes y observó qué tipos preferirían cada uno.

Este equipo de investigadores descubrió que los monos rhesus masculinos parecían favorecer naturalmente los juguetes “de ruedas”, mientras que las hembras jugaban predominantemente con juguetes de “felpa”.

Estos, sostuvieron, era una señal de que “los niños y las niñas [pueden]preferir diferentes actividades físicas con diferentes tipos de conductas y diferentes niveles de gasto energético”.

Hallazgos similares han sido reportados por investigadores del Reino Unido sobre niños y niñas de entre 9 y 32 meses de edad.

Un período en el que, según algunos investigadores, los niños son demasiado jóvenes para formar estereotipos de género.

Sin embargo, las críticas de esta perspectiva también abundan.

Refutando estudios en monos, algunos especialistas sostienen que no importa cuán semejantes a los seres humanos sean los monos y otros animales no son todavía humanos.

En cuanto a los estudios sobre lactantes y niños pequeños, los investigadores a menudo identifican las trampas.

Según algunos, los niños y las niñas ya pueden desarrollar estereotipos de género a los 2 años, y su gusto por los juguetes “femeninos” o “juveniles” puede verse influido por la forma en que sus padres los socializan.

Diferentes patrones de activación cerebral

Diferentes patrones de activación cerebral

 

Hay una serie de estudios que señalan diferentes patrones de activación en los cerebros de los hombres frente a las mujeres que reciben la misma tarea, o expuestos a los mismos estímulos.

Navegación

Uno de estos estudios evaluó la actividad cerebral específica del sexo en el contexto de la navegación visuoespacial.

Los investigadores usaron la resonancia magnética funcional (IRMf) para monitorear cómo los cerebros de hombres y mujeres respondieron a una tarea de laberinto.

En su actividad, los participantes de ambos sexos tuvieron que salir de un complejo laberintico virtual.

Se observó que en los hombres, el hipocampo izquierdo – que se ha asociado con el contexto de memoria dependiente – se encendió de manera preferente.

En las mujeres, sin embargo, las áreas activadas durante esta tarea fueron la corteza parietal posterior derecha, que está asociada con la percepción espacial, el control motor y la atención, y la corteza prefrontal derecha, que se ha relacionado con la memoria episódica.

Otro estudio descubrió “diferencias bastante robustas” entre la actividad cerebral en reposo en hombres y en mujeres.

Cuando el cerebro está en estado de reposo, significa que no respondiende a ninguna tarea directa pero no está inactivo.

Escanear un cerebro “en reposo” significa revelar cualquier actividad que sea “intrínseca” a ese cerebro, y que suceda espontáneamente.

Al considerar las diferencias entre los cerebros masculino y femenino “en reposo”, los científicos vieron un “patrón complejo.

Esto sugiere varias diferencias entre hombres y mujeres en el comportamiento, y tienen fuentes con el cerebro en reposo.

Sin embargo, lo que esas diferencias en el comportamiento pueden suponer es un tema de debate.

Señales sociales

Señales sociales entre hombres y mujeres

Un experimento dirigido a la respuesta de hombres y mujeres a la amenaza percibida, por ejemplo, puso de relieve una mejor evaluación de la amenaza por parte de las mujeres.

El estudio, que usó fMRI para escanear la actividad cerebral de adolescentes y adultos de ambos sexos, encontró que las mujeres adultas tenían una fuerte respuesta neural a señales de amenaza visual inequívocas, mientras que hombres adultos y adolescentes de ambos sexos mostraron una respuesta mucho más débil.

El año pasado, también se informó sobre un estudio que señaló diferentes patrones de cooperación en hombres y mujeres, con posibles explicaciones neurales subyacentes.

Se observaron grupos de parejas macho-macho, hembra-hembra y hembra-varón al realizar la misma tarea sencilla de cooperación y sincronización.

En general, las parejas del mismo sexo obtuvieron mejores resultados que las parejas de sexo opuesto.

Pero la coherencia interbrain, es decir, la sincronización relativa de la actividad neuronal en los cerebros de un par que realiza una tarea cooperativa, se observó en diferentes localizaciones en el cerebro de sujetos varón-varón versus hembra-hembra.

Otro estudio con IRMf también hizo hincapié en las diferencias significativas de cómo los cerebros masculinos y femeninos organizan actividades.

Hay diferentes patrones de activación en las redes cerebrales de hombres y mujeres, explican los investigadores.

Se correlacionan con diferencias sustanciales en el comportamiento de hombres y mujeres.

Diferentes patrones de activación, pero ¿qué significa eso?

Diferentes patrones de activación, pero ¿qué significa eso

 

Un estudio reciente, sin embargo, no está de acuerdo con diferencias funcionales fundamentales, aunque la metodología ha sido cuestionada.

Los autores de este trabajo analizaron los escaneos de MRI de más de 1.400 cerebros humanos, procedentes de cuatro conjuntos de datos diferentes.

Sus hallazgos sugieren que, cualesquiera que sean las diferencias fisiológicas entre el cerebro de hombres y mujeres, no indican patrones subyacentes de comportamiento y socialización específicos del sexo.

Los volúmenes de materia blanca y gris en el cerebro de personas pertenecientes a ambos sexos no difieren significativamente, según el estudio.

Además, los científicos señalaron que “la mayoría de los seres humanos poseen un mosaico de rasgos de personalidad, actitudes, intereses y comportamientos”, consistente con rasgos fisiológicos individuales e inconsistente con una visión dualista de “masculinidad” y “feminidad”.

“La falta de consistencia interna en el cerebro humano y sus características de género socava la visión dismórfica del cerebro y el comportamiento humano”.

Específicamente, debemos pasar de pensar en los cerebros como cayendo en dos clases, una típica de los hombres y la otra típica de las hembras, a apreciar la variabilidad del mosaico del cerebro humano “.

Susceptibilidad a trastornos cerebrales

Susceptibilidad a trastornos cerebrales

 

Dicho esto, muchos científicos continúan apuntando hacia la evidencia de que los distintos patrones fisiológicos del cerebro masculino y femenino conducen a una susceptibilidad diferenciada a las enfermedades neurocognitivas, así como a otros problemas relacionados con la salud.

Un estudio reciente cubierto por MNT , por ejemplo, sugiere que microglia – que son células especializadas que pertenecen al sistema inmune del cerebro – son más activos en las mujeres, lo que significa que las mujeres están más expuestas al dolor crónico que los hombres.

Sin embargo, otro análisis de los escáneres cerebrales para ambos sexos sugiere que las mujeres muestran mayor actividad cerebral en más regiones del cerebro que los hombres.

Según los investigadores, esta mayor activación -especialmente de la corteza prefrontal y de las regiones límbicas, ligada al control de los impulsos y a la regulación del estado de ánimo- significa que las mujeres son más susceptibles a los trastornos del estado de ánimo como la depresión y la ansiedad .

Condiciones “masculinas” y “feminizadas”

Condiciones masculinas y feminizadas

Un meta-análisis de los estudios relacionados con las diferencias basadas en el sexo en el cerebro confirma que los hombres y las mujeres son susceptibles a los trastornos cerebrales en gran medida diferentes.

“Ejemplos de condiciones de sesgo masculino incluyen autismo, trastorno de déficit de atención/ hiperactividad, trastorno de conducta, deterioro específico del lenguaje, síndrome de Tourette y dislepsia, y ejemplos de condiciones de sesgo femenino incluyen depresión, trastorno de ansiedad y anorexia nerviosa”.

Los autores sugieren que es importante tener en cuenta las diferencias fisiológicas con el fin de mejorar los enfoques preventivos y tratamientos.

Un estudio anterior también había observado patrones diferenciados de susceptibilidad a trastornos cerebrales entre sexos, pero también reconoció algunas limitaciones significativas.

Primero, dijeron los autores, muchos estudios previos no lograron reclutar números similares de participantes de cada sexo, lo que puede haber llevado a sesgos de género.

Además, explicaron, “porque las mujeres pueden buscar tratamiento más que los hombres, puede ser más fácil para un investigador reclutar a mujeres.”

“Ambos factores pueden conducir a una muestra de pacientes predispuestos a una distribución desigual de género”, admiten los autores, pero su conclusión sigue siendo firme.

“Gender matching es esencial en los estudios clínicos de imagen funcional, y apoya la idea de explorar las poblaciones masculinas y femeninas como grupos distintos”, insisten los científicos, citando la riqueza de los estudios que apuntan a la misma interpretación.

Entonces, ¿son fundamentales las diferencias cerebrales entre hombres y mujeres? La respuesta es tal vez.

Mientras que muchos estudios han observado diferentes patrones de activación en el cerebro, estos no necesariamente significan diferencias de rendimiento en las tareas dadas.

Al mismo tiempo, una perspectiva de salud, puede ser tener en cuenta las diferencias basadas en el sexo, a fin de diseñar los mejores planes de tratamiento para diferentes personas.

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